Numérique et enjeux de société par Gilles Babinet

March 6th, 2015

Colbert et les “smartgrids”

Article

Publication initiale sur le site internet des Echos le 3 mars 2015.

En soi, le monde de la production électrique pourrait bien être le prochain univers d’expression de la révolution digitale. Deux annonces récentes illustrent les tenants de visions antagonistes, au sein d’un marché évalué à environ 2.000 milliards de dollars globalement (soit un peu moins que le PIB français). Or ce marché pourrait largement changer de structure, et ce, d’ici à quelques années seulement.

A ma droite, le monde de l’orthodoxie, personnifié par Jean-Bernard Lévy, le président d’ EDF, qui vient de lancer un vibrant appel à une rénovation du parc électronucléaire français. Ne nous précipitons pas trop vite pour condamner ce modèle : c’est grâce à lui que nous avons disposé – et disposons toujours – de l’une des électricités les moins chères du monde. L’avantage prix représenterait jusqu’à 1,5 point de PIB « offert » chaque année à notre nation. Ce modèle repose sur un système hautement centralisé, basé sur de grosses unités de production (les centrales nucléaires, principalement) et un réseau de distribution à très haute tension. Pour fonctionner, il doit produire sensiblement plus que ce qu’est sa consommation réelle, ce qui, associé à une distribution sur de longues distances, représente un « frottement » d’énergie perdue de l’ordre de 10 %.

A ma gauche, Elon Musk, le tonitruant entrepreneur à l’origine de PayPal, des lanceurs spatiaux SpaceX ainsi que du bolide électrique Tesla. Or, M. Musk vient d’annoncer vouloir commercialiser prochainement des batteries de stockage électrique domestiques. Sur le papier, celles-ci seraient tellement performantes qu’elles imposeraient une révision de l’équation électrique traditionnelle. La nouvelle formule reposerait sur un modèle où tout un chacun deviendrait producteur – avec de l’énergie solaire ou éolienne – ainsi que stockeur d’énergie et tout à la fois consommateur. L’objectif ne serait donc plus de produire et de distribuer massivement à partir de grosses unités, mais d’optimiser les couples production – demande avec doigté pour que les besoins réels soient servis sans encombre. Si un foyer n’a pas besoin de la totalité de son stock d’énergie électrique, il pourra être utilisé un peu plus loin, au sein d’un « grid » d’habitation et de besoin locaux, et réciproquement.

Jusqu’à peu, les électroproducteurs n’accordaient que peu d’attention à un tel modèle, sans rationalité financière : l’électricité solaire coûtait horriblement cher à produire et, en l’absence de moyen de stockage économique, n’était disponible que lorsqu’il… y avait du soleil. L’augmentation vertigineuse des rendements des cellules solaires (d’un facteur proche de 4 en dix ans) ainsi que l’apparition, avec les technologies de M. Musk, de moyens de stockage performants pourraient radicalement changer la donne. Il serait désormais possible de disposer d’une quantité abondante d’énergie à coût raisonnable et de surcroît de pouvoir la stocker pour l’utiliser n’importe quand. Si la validité d’un tel modèle était prouvée, les conséquences n’en seraient rien de moins que celles d’un tsunami dans le monde des électroproducteurs. La valeur ne se situerait plus dans le fait de disposer d’unités de production aux capacités de production exprimées en gigawatt ni même d’accéder à un réseau de transport à très haute tension, mais bien dans la capacité d’opérer, à grand renfort de technologie numérique, une distribution optimale entre besoins immédiats, stocks et productions locales. Un concept que l’on résume généralement sous forme de « smart grids » locaux. Un modèle que la France, attachée à sa culture colbertiste, semble avoir, pour l’instant, un peu de mal à envisager, bien qu’elle dispose de champions de niveau global dans l’énergie électrique, et même, avec Schneider, dans les « smart grids ».

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